¿Qué es la contaminación térmica?

Tipo de impacto ambiental producida por el aumento o descenso de la temperatura del medio, ya sea suelo, aire o agua, aunque el tipo más frecuente con bastante diferencia es el incremento de temperatura en masas y cauces de agua, ya que el aire se disipa más fácilmente.

La elevada inercia térmica del agua, la convierte en un elemento idóneo para almacenar el calor. Este acontecimiento es aplicado por las centrales térmicas, debido a que no convierten toda la energía química en electricidad y liberan el resto en forma de calor, por lo que precisan de un sistema de refrigeración.Qué es la contaminación térmica

No obstante, antes de lanzar esta agua a elevada temperaturas en los ríos y mares, la pasan por una torre de evaporación que reduce parte de esta temperatura. Este procedimiento altera algunas de las características fisicoquímicas del agua de ríos y mares. Motivo por el cual  las centrales se sitúan en la proximidad de ríos y mares.

 

En los ecosistemas acuáticos, la variación de uno o dos grados centígrados puede provocar un elevado impacto ambiental. Los animales de sangre fría, como los peces o los anfibios, son muy sensibles a las variaciones térmicas. El aumento de la temperatura del agua puede afectar a su sistema reproductivo. La actividad bacteriana y de parásitos se estimula, favoreciendo  la aparición de enfermedades.

El calor hace que la actividad metabólica se acelere. Los organismos afectados consumen más alimentos en menos tiempo y reducen los recursos del entorno, con la consecuente disminución de las poblaciones. Otro posible efecto negativo es la eutrofización del agua, un proceso que favorece el crecimiento rápido de algas y otras plantas verdes que enturbian el agua.

Una mayor temperatura provoca además migraciones de animales. Los seres vivos que no toleran los nuevos cambios en la temperatura tratan de huir a otros lugares más templados. Por su parte, seres de otros lugares más cálidos viajan al nuevo hábitat gracias a sus nuevas y favorables condiciones, con los efectos negativos de las invasiones de especies. La situación deriva en una pérdida de biodiversidad.

La transformación de los ecosistemas es uno de los muchos causantes de contaminación térmica. La eliminación de la vegetación de las orillas de los lagos y ríos deja sin sombra a unas aguas cuya temperatura puede ascender varios grados. La deforestación de arboles y baja vegetación en zonas limítrofes favorece a la erosión del suelo y el enturbiamiento de las aguas.

Causas de la contaminación térmicacausas de la contaminación térmica

El ascenso o descenso de la temperatura del agua o del aire,  de manera perjudicial para el medio ambiente, tiene muchas causas:

Las centrales termoeléctricas o nucleares producen energía. El combustible que estas utilizan se transforma en calor para producir esa energía y para enfriar una central se necesita mucha cantidad de agua, por lo que suelen construir sus instalaciones cerca de ríos y lagos, y en zonas costeras.

La eliminación de plantas y árboles de la costa de ríos y lagos ha hecho que la sombra en las orillas desaparezca lo cual ha provocado el aumento de la temperatura del agua.

Cuando el entorno ha sufrido una bajada brusca de la temperatura también hablamos de contaminación térmica. Numerosas plantas de regasificación de gas natural utilizan agua que devuelven a los ríos y lagos más fría.

  • Erosión del suelo: deja a los cuerpos de agua más expuestos al calentamiento del sol. Esto lleva a un deterioro de los biomas acuáticos, pues favorece las condiciones anaerobias en estos lugares. Además, la erosión del suelo conlleva muchas más consecuencias negativas.
  • Deforestación: la vegetación también sirve de barrera para que la energía solar llegue de forma directa a los estanques, ríos y lagos. Al haber un proceso de deforestación, la eliminación de plantas y árboles permite que las masas de agua absorban más calor procedente de la energía solar. La deforestación es también una de las causas más importantes del aumento en las concentraciones de gases de efecto invernadero.
  • Escorrentía de superficies pavimentadas: en la época de verano, el pavimento se calienta en exceso y se originan escorrentías de agua caliente hacía los sistemas de alcantarillado y otras aguas superficiales.
  • Causas naturales: los volcanes y actividad geotérmica del fondo de los océanos y mares que pueden ocasionar que la lava caliente los cuerpos de agua. También  están los rayos solares, que inyectan gran cantidad de calor en los océanos.

Consecuencias de la contaminación térmica

La contaminación térmica tiene consecuencias muy graves para la biodiversidad que habita en mares, lagos y ríos por el cambio en la composición y en la calidad de sus aguas.

Los ecosistemas acuáticos se ven muy perjudicados por el ascenso térmico, debido a que varias especies de sangre fría que los habitan, son muy sensibles a las variaciones de temperatura. Ellos no pueden regular su temperatura corporal como lo hacen otros animales.Consecuencias de la contaminación térmica 

La eutrofización produce un exceso de nutrientes que favorece el crecimiento de algas que enturbian el agua. Este fenómeno estimula el hecho de que muchos animales de la zona se extingan o migren al disminuir la calidad del agua, dejándola con malos olores. A su vez,  peces de aguas más cálidas se dirigen hacia estas zonas perjudicando el equilibrio biológico.

El agua caliente contiene menos oxígeno que la fría, por lo que los animales y plantas que necesiten mucho oxígeno para vivir y no se adapten a esas nuevas condiciones morirán o tendrán que emigrar.

El aumento de la temperatura en ríos, lagos y mares promueve la proliferación de organismos patógenos como bacterias y parásitos. Estos se adaptan muy bien al agua caliente causando una alta mortalidad de peces y animales acuáticos. Este tipo de contaminación perjudica de muchas maneras a la vida de los peces, afecta su reproducción, cambia sus hábitos alimenticios y al tamaño de sus crías.

La contaminación térmica a nivel mundial tiene efectos nocivos a largo plazo sobre el planeta, las secuelas que dejan a corto plazo y que dañan el medio ambiente son muy graves, los más afectados son las ciudades super pobladas, donde funcionan grandes fábricas e industrias.

Los cambios de temperatura en la superficie terrestre afectan la salud y el bienestar del hombre. Este ascenso térmico causado por la actividad industrial, los gases de los coches y la deforestación han creado una isla de calor o cúpula sobre las grandes ciudades compuesta de partículas y sustancias contaminantes, que luego caen al suelo transformados en lluvia ácida.

Las consecuencias de la contaminación térmica han provocado la migración de poblaciones enteras, ha  contribuido al aumento del calentamiento global y  de las emisiones de gases de efecto invernadero.

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